常熟市天宁寺
——禅宗名蓝

  天宁寺始创于唐贞观、永徽年间(627-655年);据记载,天宁寺的创始人是唐代高僧法融禅师。法融(594一657年),是禅宗牛头派的创始人。唐贞观、永徽年间,法融常来弘法、化缘、募粮,并在这里“筑室十楼楹”,供僧人栖身,这就是天宁寺的开端。唐天复年间(901-904年),维元法师途经常州,听说法融旧事,就“施舍利,卜寺址”,正式建寺,名广福寺。后来天宁寺又曾用齐云寺、万寿祟宁寺、报恩广孝寺等名,北宋政和元年(1111年),始称天宁寺,元朝以后一直沿用至今。在1300多年的历史岁月里,天宁寺屡经沧桑,但在许多名僧大德的努力和历朝政府的支持下,香火兴盛,寺庙巍峨,与镇江金山寺、扬州高旻寺、宁波的天童寺并称为禅宗四大丛林,在中国佛教发展史上有一定的地位。

  近代名僧冶开(1852-1922年)被称为天宁寺的中兴祖师。冶开俗姓许,扬州人,12岁时在 镇江依明真和尚出家,17岁受戒。20岁时到天宁寺拜方丈定念为师,读经参禅,深受器重,承其法嗣。后又到镇江等地寺院潜心修行多年,1896年回常州天宁寺任方丈。这时,天宁寺因道兵资尚未恢复旧观,治开就四处募资,历时十几年,先后募资修复了天王殿、文殊殿、普贤殿、地藏殿及罗汉堂等,殿宇嵯峨,僧舍连云,多达600余间,比以前更为壮观。寺田由原来1500亩增加到8600亩,使天宁寺成为“东南第一丛林,一郡梵刹之冠”。1920年春,冶开法师在天宁寺开坛传戒,受戒的信徒达1500多人,盛况空前。当时,寺内设“毗陵刻经处”,共刻有大小乘经论774部,2469卷。天宁寺还热心社会公益、福利事业,修桥补路、赈济灾民、捐资办学和植树造林等,受到社会好评。

  1949年后,天宁寺受到人民政府的保护和维修。可惜在“文化大革命”期间遭到严重破坏。中共十一届三中全会以后,宗教信仰自由政策和保护文物古迹政策得到贯彻和落实,天宁寺也获得了新生。1979年,常州市政府决定对天宁寺进行全面修葺,并作为佛教活动场所开放。1981年1月,正式成立修复天宁禅寺委员会,以“修旧如故,恢复原样”的原则进行修复。1983年,天宁寺校国务院列为汉族地区佛教全国重点寺院。

  天宁寺全寺占地面积130余亩,有天王殿、大雄宝殿、文殊殿、普贤殿、观音殿、金刚殿、地藏殿、罗汉堂等建筑,称8殿、25堂、24楼,共479楹,殿宇巍峨壮丽,楼阁宏大高峻,气势极为雄伟。